Billy Horschel a raison, le PGA Tour récompense la médiocrité

Une homélie populaire parmi les membres du PGA Tour est qu’ils ne mangent que ce qu’ils tuent et que, contrairement aux autres athlètes, ils doivent performer pour être payés. Cela n’a jamais été vrai, du moins pour les meilleurs joueurs – les sponsors encouragent l’excellence, mais ils ne retiennent pas le paiement pour les coupes manquées – et certainement pas à l’ère du Player Impact Program et des prochains événements à argent garanti, qui compenser quels que soient les résultats sur le parcours.

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Le golf professionnel est un club dont les membres peuvent se régaler des gloires du passé bien après avoir commencé à encaisser les chèques de sécurité sociale. C’est pourquoi le PGA Tour Champions existe. Il s’agit d’honoraires déguisés en compétition. Seuls les rangs moyens et inférieurs des joueurs du PGA Tour subsistent grâce à ce qu’ils massacrent avec des birdies. Et pourtant, certains verraient ces gars-là encore plus affamés.

Billy Horschel a été interrogé cette semaine sur la façon dont le PGA Tour peut s’adapter pour faire face à une menace posée par la Super Golf League soutenue par l’Arabie saoudite, qui a promis des richesses garanties aux joueurs de haut niveau. Il a suggéré de réduire le nombre de joueurs entièrement exemptés chaque saison de 125 à 100 et de réduire le nombre de diplômés du Korn Ferry Tour. Le résultat, selon Horschel, serait un circuit plus compétitif.

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« Les gars ne sont pas en quelque sorte heureux de terminer 90e sur le PGA Tour chaque année et de collecter plus d’un million de dollars, et ils s’efforcent en fait d’être les meilleurs joueurs du PGA Tour », a-t-il déclaré. « Si nous devions changer la façon dont l’argent est payé, les 30, 40 meilleurs gars sont payés beaucoup d’argent et vous n’êtes pas payé autant en dessous, alors cela pousse vraiment les gars à vraiment faire tout ce qu’ils peuvent pour être le meilleur joueur qu’ils puissent être.

Horschel a souligné son opposition à ce qu’il a appelé les « aumônes ».

« Nous récompensons le meilleur jeu, le bon golf, pas la médiocrité », a-t-il déclaré.

Laissant de côté l’allégorie de Horschel pour la nation – ceux qui veulent que le sommet s’enrichisse par réflexe regardent ce qui pourrait être arraché à ceux du bas – ses commentaires soulignent un obstacle fondamental auquel le PGA Tour est confronté alors qu’il repousse les Saoudiens : un membre- organisation dirigée est constitutionnellement peu encline à exercer elle-même la pression.

Le Tour a deux responsabilités fondamentales : créer des opportunités de jeu pour ses membres et offrir les meilleurs terrains possibles à ses sponsors. Il a plus de latitude pour concevoir le premier que pour garantir le second. Toute réduction du nombre de membres exemptés a un impact direct sur la qualité de la quarantaine de champs qu’elle doit fournir chaque année. Surtout quand les stars restent à la maison et que le résultat est un membre-invité glorifié, comme nous l’avons vu aux Bermudes le mois dernier. Ainsi, le Tour comprend ce qui manque à Horschel, que toute stratégie visant à mieux rémunérer les meilleurs joueurs ne peut se faire au détriment de la base. Le PGA Tour ne fait pas d’économie de ruissellement.

L’accusation de Horschel selon laquelle le PGA Tour récompense la médiocrité n’est ni nouvelle ni choquante. La réalité est que le Tour l’a toujours fait. La seule chose qui a changé, c’est à quel point la médiocrité paie généreusement.

Mis à part un ajustement mineur il y a deux ans, la même formule a déterminé la distribution des prix en argent depuis 1983 : 79 % de la bourse d’un tournoi va aux 20 premiers ; le gagnant obtient 18 % ; ceux qui réussissent mais terminent près du dernier remportent environ 0,2%. Curtis Strange a été le premier à franchir la barrière du million de dollars pour les prix d’une saison, en 1988. Au cours de la saison 2020-2021, 124 joueurs ont gagné au moins 1 million de dollars, hors bonus. Le prix moyen gagné en 88 équivalait à environ 260 000 $ aujourd’hui. La moyenne de 20 à 21 (encore une fois, hors bonus) était de 1 485 055 $.

J’ai envoyé un texto à Strange pour lui demander ce qu’il aurait pu dire s’il avait été informé en 88 que son 1 million de dollars ne serait un jour bon que pour la 124e place sur la liste d’argent. Sa réponse ironique : « Jouez mieux !

Le joueur qui a remporté la 124e et dernière place à bord du yacht des millionnaires du Tour la saison dernière était Tyler McCumber. Le n ° 376 mondial a gagné 1 025 909 $ grâce à sa deuxième place en République dominicaine et à égalité au sixième rang une semaine plus tard au championnat Sanderson Farms. Ses 23 autres départs n’ont vu aucun top 10 et 15 coupes manquées. Soyons clairs : le butin de McCumber n’était pas un « cadeau ». Il a gagné chaque centime. Mais ces chiffres expliquent pourquoi des gens comme Horschel – qui a débloqué un peu plus de 4 millions de dollars pour une saison au cours de laquelle il a remporté un championnat du monde de golf et terminé deuxième d’un autre – pensent que certains joueurs reçoivent trop pour trop peu.

Il est souvent impossible de dire où s’arrête la médiocrité et où commencent les luttes, qu’elles soient physiques, mentales ou personnelles. On ne peut pas supposer que tous ceux qui terminent bien en bas du classement de la FedEx Cup ne travaillent tout simplement pas assez dur. Mais Horschel a un point valable.

Peut-être que le produit du PGA Tour serait amélioré en ayant moins de joueurs exemptés avec des places garanties et plus de qualifications le lundi, grâce auxquelles les gars gagneront leur chemin vers le premier tee jeudi. Mais cela n’arrivera pas de sitôt. Les quatre joueurs qui siègent au conseil d’administration du Tour et les 16 qui composent le Conseil consultatif des joueurs sont issus de toutes les couches de l’effectif. À côté de Justin Thomas et Jon Rahm se trouvent Johnson Wagner et Peter Malnati. Qui d’entre eux est susceptible de voter pour avoir un impact négatif sur lui-même ou sur quelqu’un qu’il doit voir dans les vestiaires chaque semaine ?

Le dilemme auquel est confronté le Tour n’est pas de savoir comment réduire les rangs ou les gains des mortels inférieurs, mais comment assurer de plus grandes récompenses à ceux qui déplacent l’aiguille – un groupe fluide, mais pas assez fluide pour inclure Horschel, qui l’inocule contre toute accusation. d’intérêt personnel dans sa position publique. Outre l’attribution de bonus qui ne sont pas dictés par les scores, il n’y a que deux actions ouvertes au PGA Tour : créer des tournois à argent garanti pour les champs d’élite et augmenter les bourses dans les événements existants qui attirent les stars. Récompenser les déménageurs d’aiguilles ne signifie pas nécessairement s’en tenir à la base.